Illegale koraalhandel schaadt milieu en economie

De bijzondere samenstelling, vorm en strategische ligging van koraalriffen maakt ze de ideale natuurlijke buffer om de kust te beschermen tegen de genadeloze kracht van de zee. De riffen beschermen de stranden tegen erosie, door de energie van rustige en krachtige golven te absorberen. Zo voorkomen ze dat op plaatsen ver beneden de blote voeten van de strandgangers grote happen zand worden weggeslagen door het water. Zonder dit koraalbolwerk zou kostbaar strand afnemen en verdwijnen.

Er zijn maar weinig door de mens gebouwde structuren die de werking van dit natuurlijke wonder goed kunnen nabootsen.

Koraalriffen vertegenwoordigen minder dan 0,01% van het zeeleven en marien leefgebied, maar ondersteunen 25% van al het mariene leven. Het beschermde, voedselrijke leefgebied dat ze bieden, vormt de basis voor een ecosysteem dat zich uitstrekt tot onderwaterbossen en mangroven, die duizenden soorten vissen aantrekken, die zich er veilig kunnen voortplanten.

Zo'n 275 miljoen mensen in de wereld leven minder dan 10 kilometer verwijderd van zeestranden, of op minder dan 30 kilometer afstand van koraalriffen. En omdat die mensen relatief dicht bij de koraalriffen in de buurt leven, profiteren zij er het meest van: verse vis en schaaldieren en inkomsten. Goed beheerde koraalriffen kunnen onderdak bieden aan 5 tot 15 ton vis per vierkante kilometer. Daarmee bedraagt hun financiële waarde voor de zeevisindustrie, het toerisme en zelfs de bescherming van oceanen rond de 30 miljard dollar.

Zwakke wetgeving en gebrekkige handhaving van de illegale koraalhandel hebben echter geleid tot de teloorgang van koraalsoorten en daarmee ernstige schade aan kustlijnen. Alle harde koraalsoorten, behalve rood koraal, zijn opgenomen in CITES-bijlagen.

Tussen 2013 en 2014 nam de bekende internationale handel in Tunesië met een duizelingwekkende 92% toe, van 4.044 naar 7.820 kg. En die ontwikkeling ging gepaard met een verdubbeling van het aantal visreizen in die jaren, van 733 in 2013 naar 1.488 in 2014. Het is bekend dat er in dat jaar 7.676 kg koraal met een geschatte waarde van zo'n 17 miljoen dinar ($7.037.444 USD) werd geëxporteerd naar buitenlandse markten, en in het bijzonder naar Italië.

De meest algemeen toegepaste methode voor het oogsten van koraal is duiken. In Tunesië mogen duikers alleen met toestemming van het ministerie van Landbouw op koraal vissen. In 2014 gaf het ministerie 26 van dit soort vergunningen af.

Hoewel er wel smokkelaars actief zijn in Tunesië zelf, is het grootste deel van het in beslag genomen koraal afkomstig uit Algerije. Dit koraal wordt over de Tunesisch-Algerijnse grens Tunesië binnengesmokkeld.

In het district Sidi Salem wordt de waarde van de handel geschat op 5 tot 10 miljoen Algerijnse dinar ($4.500 tot $9.000 USD) per dag. Het Algerijnse koraal gaat langs Oum Teboul en Laayoune, waar Tunesische smokkelaars het in ontvangst nemen en overbrengen naar geheime werkplaatsen in de Tunesische stad Tabarka (tegen de Algerijnse grens), of het eiland Djerba (Zuid-Tunesië). Hier wordt ongeveer de helft van de smokkelwaar voor verschillende doeleinden bewerkt, waarna het gewoonlijk wordt overgebracht naar Torre del Greco bij Napels, waar de koraalmaffia actief is.

Een deel van het gesmokkelde koraal wordt voorzien van speciale merktekens, waarmee het wordt getransformeerd tot felbegeerde kunstobjecten. Ook worden er stukken koraal verwerkt tot sieraden die worden geëxporteerd naar markten in Spanje, Frankrijk, Denemarken en Noorwegen, evenals Aziatische markten in China en het Arabisch Schiereiland. Deze merktekens leveren hoge prijzen op, waarbij de prijs van onbewerkt illegaal koraal in het niet valt.

Algerijnse autoriteiten beschikken op dit moment over een voorraad van 20.000 ton koraal, waarvan 48% de unieke, felbegeerde rode kleur heeft. Er wordt gezegd dat Algerije honderden smokkelaars en illegale koraalvissers telt, waaronder de Croix de Saint André, die vaak gevaarlijke methoden gebruiken om koraal te oogsten. Met die methoden verwoesten ze koraalriffen en al het omringende zeeleven.

De hoeveelheid illegaal koraal vanuit Algerije wordt geschat op 2.000 kg per jaar, inclusief tientallen zeldzame takvormige koralen. Elk jaar worden er in Algerije en Tunesië tussen de 250 en 300 smokkelaars en illegale vissers betrapt en gearresteerd. Het door hen buitgemaakte koraal wordt in Algerije verkocht voor een bedrag tussen de 70.000 en 80.000 Algerijnse dinars, terwijl de prijs die de handelswaar uiteindelijk opbrengt, varieert van 800 tot 1500 euro per kg en 15.000 euro voor één enkel koraaltakje.

Onderzoek naar de grootste bedreigingen voor koraalriffen, uitgevoerd door het Nationaal Instituut voor Mariene Wetenschap en Technologie (Adel Qa’mour) wijst uit dat 35% van alle koraalriffen in de wereld ernstig is aangetast, nog eens 35% is licht aangetast en 20% is onaangetast.

Volgens de Tunesische wet wordt een ieder die de restricties ten aanzien koraalvisserij overtreedt, bestraft met een celstraf van 16 dagen tot een jaar of met een boete van 100 tot 500 dinar, of beide.

Afgezet tegen de enorme schade die met het willekeurig oogsten en smokkelen van koraal wordt aangericht aan het milieu en de economie, zijn deze straffen ontzettend laag en absoluut ontoereikend als afschrikmiddel.

Sinds 2011 is in het kleine land een gestage groei te zien bij alle vormen van illegale handel. De volgende zaken schetsen een duidelijk beeld van de enorme vlucht die de illegale koraalhandel heeft genomen:

  • Februari 2015: autoriteiten ontdekken 200 kg gesmokkeld koraal in een vrachtwagen in de haven van Halk El-Wadi
  • Maart 2015: 500 kg in een bevoorradingstruck ingezet voor de bevoorrading van schepen in de haven van Halk El-Wadi
  • Mei 2015: 72 kg met een geschatte waarde van 500.000 dinar
  • Februari 2016: 16 kg met een geschatte waarde van 240.000 dinar in Ain Dharam (noordwesten) afkomstig uit Algerije, verstopt in een auto
  • Juli 2016: aanhouding van een auto met drie smokkelaars die 125 kg bij zich hadden met een waarde van 1.219.500 dinar
  • Augustus 2016: in de stad Monastir (160 km ten zuiden van Tunesië) wordt aan boord van een jacht van een Tunesische eigenaar 315 kg gesmokkeld koraal ontdekt met een waarde van 1,5 miljoen dinar. Zowel de smokkelwaar als het jacht zijn in beslag genomen en de eigenaar, een Tunesiër, en zijn Nederlandse metgezel zijn gearresteerd.

Het grootste deel van de onderschepte smokkelwaar had Italië als bestemming, om daar te worden verkocht. Deze zaken vertegenwoordigen echter slechts een klein deel van deze illegale handel. Autoriteiten beseffen dat er veel grotere hoeveelheden koraal zijn weggehakt voor hun kust.

Het is zelfs bekend dat smokkelnetwerken vaak bewust politie en douane afleiden door stromannen met kleine hoeveelheden tegen de lamp te laten lopen, zodat de grotere spelers aan de aandacht ontsnappen. De kopstukken kunnen zo ongehinderd grotere bedragen binnenhalen.

--DAK

 

Post a comment

Deskundigen

Vice President, Hoofd Internationale Activiteiten en Programma's
President en Algemeen Directeur
Beth Allgood, Directeur Verenigde Staten
Directeur Verenigde Staten
Senior adviseur beleidsontwikkeling
Senior adviseur beleidsontwikkeling
Faye Cuevas, Esq.
Senior Vice President
Grace Ge Gabriel, Regiodirecteur Azië
Regiodirecteur Azië
Vicepresident Natuurbehoud en Dierenwelzijn
Vicepresident Natuurbehoud en Dierenwelzijn
Kelvin Alie, Vice-president IFAW, Hoofd Programma Dierenwelzijn en Natuu
Vice-president IFAW
Patrick Ramage, Hoofd Programma Oceaanbescherming
Hoofd Programma Oceaanbescherming
Rikkert Reijnen, Hoofd Programma Wildlife Crime
Hoofd Programma Wildlife Crime