Voormalig stroper Ontai onderscheiden voor werk als dierenbeschermer in India

Maheshwar “Ontai” Basumatary, één van de dierenopzichters van IFAW-WTI die eerder te zien was in de documentaire "Return of the Clouded Leopards", ontving afgelopen vrijdag de Sanctuary Asia Wildlife Service Award. Hieronder volgt een fragment uit een verhaal dat in juli op de website van WTI is verschenen. – SS

Maheshwar Basumatary, roepnaam Ontai. Foto: IFAW-WTI

Als gevolg van de onlusten in Assam in de jaren tachtig moesten veel jongeren noodgedwongen stoppen met school. Het werk waarmee ze op latere leeftijd de kost verdienden, kon niet altijd het daglicht verdragen.

"We moesten van school. Ik heb mijn school nooit kunnen afmaken en zonder diploma had ik, onder de toenmalige omstandigheden in Assam, nog maar weinig mogelijkheden,"

Zo vertelt Maheshwar “Ontai” Basumatary. Aan de blik in zijn ogen is te zien, dat zijn gedachten afdwalen naar die donkere periode in zijn leven.

"Ik trouwde op mijn negentiende en ik had geen werk om mijn gezin te onderhouden. Ik kwam in contact met de verkeerde mensen… met stropers; er was op dat moment vraag naar mensen als ik – iemand die in het gebied was opgegroeid en de bossen op zijn duimpje kende. Ik hielp deze mensen het bos in en uit."

Het werk leverde geld op om van te leven, maar verder verliep zijn leven verre van vlekkeloos.

"Mijn vrouw ging al kort na ons trouwen bij me weg, toen ze ontdekte dat we op oneerlijke wijze aan ons geld kwamen,” vertelt hij.

Als alleenstaande vader was hij zich maar al te bewust van de consequenties van zijn daden en hij wilde er graag mee stoppen. Gelukkig voor hem begon de politieke situatie in zijn land op dat moment (begin jaren 2000) te verbeteren, en kwam hij goed terecht.

“In 2005 meldde ik me bij het Forest Department en de autoriteiten van de autonome regio Bodoland. Er was een aantal gemeenschapsorganisaties (CBO’s) opgericht voor het herstel van Manas; Ik sloot me aan bij één ervan, de Green Forest Conservation," zo zegt hij.

Ontai met een nevelpanter. Foto: IFAW-WTI

Dr. Bhaskar Choudhury, Regiohoofd Noordoost-India – IFAW-WTI, herinnert zich nog goed zijn eerste ontmoeting met Basumatary in 2009.

"We zochten iemand die ons kon helpen bij het rehabilitatieproject voor nevelpanters,” aldus Choudhury.

“We hadden iemand nodig die niet alleen vertrouwd was met het gebied, maar ook echt kennis had van de dieren, hun leefgebied en hun gedrag. Basumatary, of Ontai, zoals hij als snel bij IFAW-WTI bekend zou staan, was een geschenk uit de hemel."

"Hij was heel anders dan de anderen," vertelt Bhaskar.

"Al vanaf het begin was duidelijk dat Ontai te vertrouwen was, en heel gedisciplineerd. Hij praat met zachte stem, en het duurt even voordat hij echt loskomt. Maar voor ons was het belangrijkste dat hij het gebied kende, snapte waar het project over ging, en een echte teamspeler was. Hij is gemotiveerd en geïnteresseerd, en een snelle leerling.

Het kostte hem nauwelijks tijd om te leren omgaan met een GPS of de fijne afstelling van een halsbandzender. En daarbij is hij ook nog eens een uitstekende sporenzoeker. Ook kan hij goed overweg met de Bhutanezen, wat heel goed van pas komt, aangezien we de nevelpanters soms helemaal tot over de grens volgen."

"Ontai betekent ‘steen’ in het Bodo, iemand die sterk is en krachtig” vertelt Choudhury als hij uitlegt waarom Basumatary onder de medewerkers van IFAW-WTI beter bekend is onder de naam Ontai.

“Iedereen zal het er zonder uitzondering over eens zijn dat hij één van de beste opzichters is die we in Manas hebben."

Het rehabilitatieproject van de nevelpanter is nog altijd het project dat Ontai met de meeste trots vervult.

"Het is één van de belangrijkste dingen die ik heb gepresteerd. Ik heb de kans gekregen om met fantastische mensen samen te werken. Het meest bijzondere vond ik nog wel dat het hele proces is gefilmd voor National Geographic Channel, zodat mijn familie en vrienden eindelijk konden zien wat voor werk ik doe en trots op me konden zijn," vertelt Ontai met een brede lach op zijn gezicht.

Ontai is volgens eigen zeggen nog altijd het meest trots op zijn werk voor de rehabilitatie van twee nevelpanters. Foto: IFAW-WTI

Het project 'Return of the Clouded Leopard' gaf hem een nieuwe kans. Alle tegenslagen die hij had moeten overwinnen waren in één klap vergeten toen hij zag hoe uiteindelijk twee van deze zeldzame katten na rehabilitatie weer konden worden vrijgelaten. Later werden nog eens twee nevelpanterjongen gerehabiliteerd.

“We werken nu al vijf jaar samen,” vertelt dr. Panjit Basumatari, dierenarts in het CWRC Transit Home, in Kokrajhar, waar de nevelpanters in eerste instantie werden grootgebracht, en een mentor voor Ontai.

“We hebben allemaal een nauwe band met elkaar hier, maar de band die ik met Ontai heb ontwikkeld is heel speciaal, hij is als een broer voor me. Hij is één van de meest toegewijde mensen die ik ooit heb ontmoet. Wat je ook van hem vraagt, hij staat altijd voor je klaar, zelfs de moeilijkste klussen pakt hij zonder klagen aan. In alles wordt hij gedreven door zijn liefde en respect voor dieren.”

En wat hij in de bossen allemaal heeft meegemaakt, is absoluut indrukwekkend.

"Op een nacht volgde ik een nevelpanter toen ik per ongeluk in het donker een verkeerd pad nam. Voor ik het wist stond ik oog in oog met een enorme kudde olifanten,” vertelt Ontai.

“In het donker zagen ze eruit als reusachtige monsters en ik rende voor mijn leven terwijl ik zachtjes olifantengod Ganesh aanriep. Ze vielen me niet echt aan, maar achtervolgden me de hele weg. Alsof ze een spelletje met me speelden, en me bang wilden maken. Uiteindelijk wist ik me in een holle boomstam te verstoppen, waar ik bleef zitten tot het licht werd.”

"Olifanten zijn bijzonder intelligent. Ze wisten dat ik ze geen kwaad kon doen en ik was waarschijnlijk banger van hen dan zij van mij. Ze wilden me gewoon even duidelijk laten zien wie er die nacht in de jungle de baas was," vertelt hij.

Maar het zijn niet alleen dieren die zijn pad kruisen.

"Ik fietste ooit midden in de nacht met een collega terug na een bezoek aan het Peepso Camp, toen we een groep rebellen tegenkwamen die ons blijkbaar voor de vijand aanzag. Binnen de korste keren vlogen de kogels ons om de oren. Ik gooide mijn fiets en tas aan de kant en liet me op mijn buik vallen. Zo kroop ik 5 kilometer lang voort, op zoek naar een veilige plek. Eén van de kogels vloog rakelings langs mijn linker oor, en dat suisde nog urenlang na," vertelt Ontai, terwijl hij met zijn hoofd schudt alsof hij de kogel nog steeds hoort fluiten.

Het is geen gemakkelijk werk dat Ontai doet, ook al is hij bijna in het bos opgegroeid. Hij maakt lange uren, volgt dieren kilometers lang, en verblijft soms maanden aan een stuk in veldkampen, waar hij te maken heeft met zware weersomstandigheden en uiteraard de dieren die in de jungle leven.

Maar, zoals bij zijn naam past, komt er geen klacht over zijn lippen.

"Ik houd echt van mijn werk. In plaats van de dieren kwaad te doen, help ik nu juist om ze te redden,” aldus Ontai.

“Ik heb nog geen seconde spijt gehad van mijn beslissing om mezelf aan te geven en opnieuw te beginnen. Ik heb er niet alleen mijn eigen leven mee gered – de hemel weet wat er met me gebeurd zou zijn als ik een stroper was gebleven – ik heb ook mijn zoon het goede voorbeeld gegeven en geholpen de juiste keuzes te maken. Hij werkt nu voor een natuurbeschermingsproject van dezelfde NGO als waar ik al die jaren geleden als vrijwilliger begon. Ik ben ontzettend trots op hem.”

Ga voor meer informatie over het werk van het IFAW voor de rehabilitatie van gewonde wilde dieren naar onze speciale pagina over dit onderwerp.

Post a comment

Deskundigen

Vice President, Hoofd Internationale Activiteiten en Programma's
President en Algemeen Directeur
Céline Sissler-Bienvenu, Directeur Frankrijk en Franstalig Afrika
Directeur Frankrijk en Franstalig Afrika
Regiodirecteur Midden-Oosten en Noord-Afrika
Regiodirecteur Midden-Oosten en Noord-Afrika
Dr. Joseph Okori
Regiodirecteur Zuidelijk Afrika en Hoofd Programma Natuurbehoud
Dr. Maria (Masha) N. Vorontsova, Regiodirecteur Rusland en GOS
Regiodirecteur Rusland en GOS
Faye Cuevas, Esq.
Senior Vice President
Grace Ge Gabriel, Regiodirecteur Azië
Regiodirecteur Azië
Jeffrey Flocken, Regiodirecteur Noord-Amerika
Regiodirecteur Noord-Amerika
Kelvin Alie, Vice-president IFAW, Hoofd Programma Dierenwelzijn en Natuu
Vice-president IFAW
Peter LaFontaine, Manager Campagnes, IFAW Washington, D.C.
Manager Campagnes, IFAW Washington, D.C.
Rikkert Reijnen, Hoofd Programma Wildlife Crime
Hoofd Programma Wildlife Crime
Country Representative IFAW Duitsland
Country Representative IFAW Duitsland
Tania McCrea-Steele, Internationaal Projectleider Wildlife Crime
Internationaal Projectleider Wildlife Crime
Vivek Menon, Senior adviseur bedrijfsvoering en filantropie
Consulting Senior Adviseur van de CEO voor Strategische Partnerschappen en Filantropie