Le monde des éléphants

L’histoire des éléphants a commencé il y a longtemps – très longtemps. En fait, le plus vieil ancêtre connu des éléphants modernes vivait au nord de l’Afrique (sur le territoire actuel du Maroc) il y a 60 millions d’années! C’était le premier animal muni d’une trompe (on les appelle les proboscidiens). Ensuite, ce groupe de mammifères à trompe s’est rapidement diversifié et répandu à travers l’Afrique, puis presque partout dans le monde.

Où vivent les éléphants?

Auparavant, il y avait des éléphants dans presque toute l’Afrique au sud du Sahara. Aujourd’hui, ils sont confinés dans des parcs et d’autres lieux protégés où l‘on retrouve encore des habitats propices : savanes, brousse, forêts. Leur territoires traditionnels ont été tronqués par l’occupation humaine et l’exploitation agricole (voir la carte de répartition dans les fiches à collectionner sur l’éléphant d’Afrique).

Les éléphants d’Asie ont connu un sort semblable. L’étendue de leurs territoires traditionnels était plus vaste, mais leurs habitats ont aussi été réduits et fragmentés (divisés en petites parcelles). Aujourd’hui, on ne retrouve plus qu’un petit nombre d’éléphants d’Asie. Ils habitent des zones forestières souvent isolées, et la brousse qui les entoure, dans différents pays asiatiques : Bangladesh, Bhoutan, Cambodge, Chine, Inde, Indonésie, Laos, Malaisie, Myanmar, Népal, Sri Lanka, Thaïlande et Viet Nam.

La vie de famille

Dans les familles d’éléphants, c’est la femelle qui fait la loi! Les éléphants respectent une hiérarchie sociale où ce sont les femelles les plus âgées qui occupent le plus haut rang. Les femelles – adultes et plus jeunes – passent toute leur vie ensemble. Elles forment des groupes sociaux qui vivent et se déplacent sous la gouverne d’une femelle plus âgée et plus expérimentée – on l’appelle la matriarche.

Les mâles quittent la harde vers l’âge de 12 à 17 ans, quand ils atteignent la maturité sexuelle. Ils vivent alors seuls ou au sein de petits groupes de mâles. Les hardes qui ont apparentées peuvent conserver des liens puissants. Il arrive qu’elles se réunissent pour former des clans de 200 individus ou plus pendant de courtes périodes.

Les éléphants les plus vieux sont les plus recherchés pour leurs défenses. Alors quand on tue une matriarche, on bouleverse et on affaiblit toute la harde.

Le sens communautaire et la puissance des liens familiaux des éléphants sont remarquables. Ils veillent leurs morts et font parfois des vigiles pendant toute une semaine autour du corps d’un des leurs. On les voit caresser les dents inférieures d’un crane avec leur trompe, un geste qu’ils font aussi en signe d’accueil avec leur congénères vivants. Les éléphants reviennent parfois visiter les ossements d’un des leurs pendant des années après sa mort.

Savez-vous comment distinguer l’éléphant d’Afrique de l’éléphant d’Asie?

  • L’éléphant d’Afrique est plus gros et ses oreilles sont plus grandes – elles peuvent mesurer jusqu’à 1,5 m (5 pi) de longueur! La courbe de son dos est différente: elle fait un creux au centre. De plus, chez l’éléphant d’Afrique, les mâles et les femelles ont des défenses.
  • Les éléphants d’Asie sont généralement plus petits et leur dos est arrondi. Leur trompe est plus lisse et elle se termine par un seul doigt (au lieu de deux). La femelle n’a pas de défenses proprement dites mais plutôt des incisives protubérantes.

Comment les éléphants communiquent-ils?

Les éléphants sont des animaux extrêmement intelligents. Les éléphants communiquent entre eux par le toucher et l’odorat, mais aussi par différentes formes de vocalisations : barrissements, grognements, grondements, mugissements, sifflements, etc.

Certains éléphants utilisent également les infrasons (des sons trop bas pour être perçus par l’oreille humaine), ce qui leur permet de communiquer sur une distance pouvant atteindre 8 km. On croit que cela permet à des groupes distincts de coordonner leurs déplacements pendant des semaines. On pense aussi que les femelles utilisent les infrasons pour signaler aux mâles qu’elles sont prêtes pour l’accouplement.

Les éléphants peuvent aussi signaler un danger ou manifester leur présence en frappant le sol. Les ondes sismiques (les vibrations) qui résultent leur permettent de communiquer sur des distances de plus de 30 km!

Elephant Facts

Les éléphants sont fascinants pour un foule de raisons : ils sont immenses, ils sont puissants, ils créent des liens familiaux remarquables et ce sont de grands communicateurs. En plus, ils ont de superbes défenses en ivoire, et des grandes oreilles qui leur servent d’éventail!

 

Elephant Artwork

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African Geographic Digizine Good Vibrations

Voyez cet article du magazine «Africa Geographic» sur les modes de communications fascinants des éléphants »

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