L'évolution de l'éléphant tel que nous le connaissons aujourd'hui a commencé il y a plus de 60 millions d'années, lorsque le plus ancien ancêtre connu de l’éléphant est apparu en Afrique du Nord, dans l’actuel Maroc. Depuis ce mammifère, le premier doté d’une trompe (que l’on appelle aussi proboscidiens), l’espèce s’est rapidement diversifiée et répandue à travers l’Afrique puis sur toute la planète. Aujourd'hui, il ne reste en Afrique que des éléphants de savane et des éléphants de forêt, sans oublier leur cousin, plus petit, l'éléphant d'Asie.

Où vivent les éléphants?

Autrefois, les éléphants d'Afrique vivaient au sud du Sahara. Aujourd'hui, ils ne vivent plus que dans les forêts, la brousse et la savane situées dans des parcs et des zones protégées, car les hommes se sont mis à exploiter la terre où ils vivaient et à y construire des villages (voir la carte sur la fiche à collectionner « L'éléphant d'Afrique »).

Les éléphants d'Asie ont connu une histoire similaire. Leur répartition géographique était plus étendue, mais ils se sont vu priver de leur habitat, qui s'est trouvé morcelé. Aujourd'hui, le peu d'éléphants d'Asie restant vit dans les zones boisées, mais aussi dans les prairies et la brousse situées en bordure des poches de forêts au Bangladesh, au Bhoutan, au Cambodge, en Chine, en Inde, en Indonésie, au Laos, en Malaisie, en Birmanie, au Népal, au Sri Lanka, en Thaïlande et au Vietnam.

La vie de famille

Dans la famille éléphant, ce sont les femelles qui commandent ! Les éléphants vivent au sein d'une hiérarchie sociale dominée par les femelles les plus âgées. Les femelles adultes et les femelles éléphanteaux passent toute leur vie ensemble. Elles se déplacent ensemble et forment des groupes sociaux menés par la matriarche, une vieille femelle éléphant expérimentée.

Les mâles quittent le troupeau à l'adolescence, lorsqu'ils ont atteint leur maturité sexuelle. Ils vivent ensuite seuls ou au sein de petits troupeaux d'éléphants mâles célibataires. Les troupeaux de familles proches conservent des liens assez forts. Sur de courtes périodes, ils peuvent se réunir pour former des clans comptant parfois plus de 200 individus.

Les éléphants les plus âgés étant traqués pour leur ivoire, il est facile d'imaginer à quel point la perte de la matriarche peut bouleverser et affaiblir la famille entière !

Les éléphants possèdent incontestablement un sens très fort de la communauté et de la famille. Ainsi, ils font le deuil de leurs morts et restent toute une semaine à veiller près des corps des défunts. On sait que les éléphants caressent avec leur trompe les dents de la mâchoire inférieure des squelettes de leurs congénères disparus, comme ils le font souvent pour se saluer. Il arrive aussi que certains éléphants reviennent voir les ossements de leurs morts des années plus tard.

Savez-vous différencier l'éléphant d'Afrique de l'éléphant d'Asie ?

  • L'éléphant d'Afrique est plus grand que l'éléphant d'Asie et possède de plus grandes oreilles avec lesquelles il s'évente. Celles-ci peuvent mesurer jusqu'à 1,5 mètre ! Les éléphants d'Afrique ont aussi un dos concave et les mâles comme les femelles possèdent des défenses.
  • L'éléphant d'Asie est généralement plus petit. Il a le dos rond et une trompe plus lisse se terminant par un "doigt" (ou lèvre) au lieu de deux. Les femelles n'ont pas de défenses, mais des protubérances plus petites aux extrémités arrondies!

Comment les éléphants communiquent-ils ?

Les éléphants sont des animaux extrêmement intelligents. Ils communiquent par le toucher et l’odorat ainsi que par la voix : ils ont tout un répertoire de grognements, sifflements, mugissements, grondements, barrissements, etc.

Certains bruits des éléphants sont des infrasons, des sons trop graves pour que l’oreille humaine puisse les capter. Les autres éléphants peuvent les entendre à plus de 8 km de distance. Ainsi, des groupes séparés peuvent coordonner leurs déplacements pendant des semaines sans perdre le contact. Les femelles, qui ne se reproduisent pas tous les ans, peuvent aussi utiliser les infrasons pour prévenir les mâles qu’elles sont disponibles.

Les éléphants communiquent également de loin en piétinant le sol. Le terrain peut transmettre ces messages à plus de 30 km de distance. Les chercheurs pensent que les éléphants créent ces vibrations pour s’avertir de dangers éloignés.

Elephant Facts

Que ce soit à cause de leur taille et de leur puissance, de leur sens de la famille, de leur trompe si particulière, de leurs grandes oreilles, de leurs défenses en ivoire ou encore de leurs fameux barissements retentissants, les éléphants fascinent les hommes!

 

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