Un scientifique d’IFAW étudie l’échouage des dauphins pour une thèse universitaire

Je me suis récemment entretenu avec Todd McLeish, responsable des relations publiques de l’université de Rhode Island, qui voulait connaître les dernières nouvelles dans le domaine de l’océanographie et des sciences environnementales. Voici notre conversation. - CT

TM : Que vouliez-vous découvrir dans le cadre de votre thèse ?

CT : Je voulais mettre de côté les causes médicales des échouages pour me concentrer sur les éventuelles corrélations entre les changements climatiques et océanographiques et les échouages de dauphins à long terme.

TM : Dans quelle mesure les échouages de dauphins dans le nord-est sont-ils liés aux variations de l’oscillation nord-atlantique (un phénomène climatique qui influence la direction et l’intensité du courant-jet polaire) ?

CT : C’est un facteur atmosphérique important dont on a prouvé qu’il influençait la distribution et l’abondance de la vie sous-marine. Si l’oscillation nord-atlantique a cet effet, il est possible que les populations de dauphins se rapprochent des côtes lors de ce phénomène, ce qui expliquerait l’augmentation du risque d’échouage.

TM : Cette hypothèse s’est-elle avérée exacte ?

CT : Oui, l’oscillation nord-atlantique joue effectivement un rôle dans les épisodes d’échouage des dauphins. Elle pourrait contribuer à une redistribution des proies qui déterminerait à son tour si les dauphins chassent dans les eaux profondes du large ou se rapprochent des côtes, et notamment de la baie de Cape Cod.

TM : Quels sont les autres facteurs qui interviennent dans l’échouage des dauphins ?

CT : Jusqu’à présent, on a toujours pensé que les animaux qui s’échouaient vivants, et notamment les dauphins, avaient un problème de santé, et la majorité d’entre eux étaient euthanasiés. S’il est vrai que beaucoup d’animaux s’échouent en raison de divers motifs de santé, la cause de certains échouages est à chercher ailleurs. Il se peut par exemple que leurs capacités de navigation aient été perturbées. Et comme les dauphins sont des animaux sociaux, il n’est pas rare qu’ils suivent un individu malade ou perturbé jusque sur les plages.

Les échouages peuvent aussi indiquer que l’écosystème marin dans son ensemble est déréglé. Les mammifères marins sont des espèces sentinelles. Si de nombreux animaux échoués souffrent de pathologies semblables, cela peut être un indice que quelque chose ne va plus dans leur environnement.

TM : Quels sont vos prochains projets ?

CT : Ce diplôme marque une grande étape tant sur le plan personnel que professionnel, mais je ne m’attends pas à ce qu’il révolutionne ma carrière. Je me pencherais bien sur les impacts environnementaux des activités humaines en mer. Entre les champs d’éoliennes en mer et l’exploration pétrolière offshore, les entreprises et le gouvernement vont avoir besoin de quelqu’un qui comprenne les dynamiques de population des mammifères marins. Je serais ravi de pouvoir établir le lien entre la science et le pouvoir politique.

CT Harry 

Pour plus d’informations concernant les mesures prises par IFAW pour protéger les mammifères marins,  visitez notre page de campagne.

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